Beyond Training Podcast Episode 4! presents Nick Crocker (MyFitnessPal)

Background

I love how small the world can be: I (Skype-)met Nick Crocker, an early-30-yr-old native Australian and now San Francisco resident, through his cousin - who was the mother of one kid at my son's former kindergarten in Munich. She realized that Nick and I were on a similar mission with our businesses - and made the connection.

When you read Nick's bio - you immediately spot the entrepreneurial gifts he shares with the world - as a founder, fellow, and mentor. He is heavily rooted in digital media and applications - and it is exactly this what got him into the fitness and health industry. In 2012 he co-founded Sessions, a VC-funded coaching-based fitness app that was acquired by MyFitnessPal in 2014, upon which he joined MFP for product and coaching development. One of Nick's most burning missions is to make behavior change programms successful on a large scale - thereby contributing to a world that lives a healthier and more active lifestyle.

Nick holds degrees in Law and Political Science - and he is also a writer worth following. He had an appearance at the TEDxDarwin conference in 2011 and spoke at numerous other events.

Our main topic: Why is it so hard to tackle the current health crisis and lifestyle-related epidemics - and what can be done about it?

Welcome Nick (Summary and Links below!):

So klein kann die Welt sein: Ich lernte Nick Crocker, einen Anfang-30er gebürtigen Australier und Wahl-San Francisco-er über seine Cousine kennen - sie war die Mutter einer Kindergartenfreundin meines Sohnes in München. Ihr fiel auf, dass Nick und ich auf ähnlicher Mission unterwegs sind - und so stellte sie den Kontakt her.

Wenn man Nicks Vita liest - erkennt man sofort die unternehmerischen Gaben, die er mit der Welt teilt - als Gründer, Fellow, Mentor. Er ist in digitalen Medien und Apps zu Hause - und genau das hat ihn in die Fitness und Gesundheitsbranche gebracht. 2012 gründete er Sessions, eine VC-finanzierte Coaching-Fitness-App, die 2014 von MyFitnessPal erworben wurde - worauf hin er sich dem neuen Unternehmen im Bereich Produkte und Coaching anschloss. Nicks Mission besteht vor allem darin, Verhaltensänderungen auf einer großen Skala erfolgreich zu machen - und so zu einer gesünderen und aktiveren Welt beizutragen.

Nick hat Abschlüsse in Jura und Politikwissenschaften - und er ist auch ein sehr lesenswerter Blog-Autor. Er trat bei der TEDxDarwin-Konferenz sowie bei anderen Events als Referent auf.

Unser Hauptthema: Warum ist es so schwer, die aktuelle Gesundheitskriese und die gängige ungesunde Lebensweise in den Griff zu kriegen - und wie kann man es schaffen?

 

Summary

I introduce Nick as a true entrepreneur - and explain that today, we will mostly be talking about his most recent start-up called Sessions, which was basically an online and offline fitness coaching app. I mention that Sessions was VC-funded - which is not so common for the still more bootstrapping-oriented fitness/health industry. I ask Nick about the original idea for Sessions.

From 1:33 Nick says that at the beginning there was the big question: How can you help people to be more active? He knew that it was a matter of accountability, guidance and support. And that in the case of fitness/active lifestyle, the best way to do this is with a coach/personal trainer. The problem with that is that you actually need frequent check-ins with the coach, but not many people are willing to pay for such frequent sessions. And even if you can afford to train with a coach, say, eight hours a month, then there's all the time outside of these 1: 1 sessions, which goes completely unchecked. So the idea was to create a more comprehensive 1: 1 experience, a more real-time approach.

I mention that Sessions was purchased some time ago by MyFitnessPal (MFP) and I ask Nick to elaborate a little on MFP and how the Sessions vision continues to live within the larger MFP community.

Nick explains that MFP is the world's largest fitness/health app with over 80 million users. He adds that MFP was bought by Under Armour (UA) a month ago, which is the second largest sportswear manufacturer in the United States. That it's a great time of change and innovation. In general, MFP allows tracking of diet and exercising - and the vision behind this is to make an active/healthy lifestyle easier to implement and maintain. And one way to do this is to make it more accessible for people to work with coaches. So as part of his mission with MFP, Nick sees the possibility to make this coaching experience available to a wider audience now.

We talk about the partnership with UA, how MFP currently still has the biggest impact in the US, but still a very large potential exists internationally. Nick mentions in this context Endomondo, also a fitness app which was bought by UA, and which has a larger market share in Europe – thereby leveraging the range of Nick's and his colleagues‘ work worldwide.

From 6:55 I turn the conversation to the current health crisis and Nick's views on its underlying factors. At the time, when he and his partner launched Sessions, Nick wrote in a blog post that there is probably no other area in life where we collectively fail so completely as in the field of fitness and health. I ask Nick why he thinks this is so - why are we failing in this particular area and doing better in other areas like careers and relationships?

Nick says that the default state of modern life per se is unhealthy. That if you accept all the defaults of life today, then it’s inevitable that you emerge physically broken. And that's what makes it so hard: if you want to stay healthy, then you have to resist the standards of today's life, and that can be quite challenging. He mentions a pretty scary fact: For the first time ever, we live in a time in which the large majority of people die from preventable, lifestyle-based conditions rather than from infectious diseases. The world makes it very hard for us not to live unhealthy; when you look at how things ar marketed to us, how public life is structured, how social gatherings work, what role alcohol plays etc. We are simply social beings, and it is always challenging to not follow the herd – i.e. not having the drink, cake or the steak when everyone else is having one. To sum it up: it's just a very difficult problem and that's why we fail. At the same time, Nick believes that it is solvable, and no more difficult than getting someone to the moon.

I dig deeper on the topic of social compatibility because I feel it’s one oft he main barriers to a sustainable healthy lifestyle. In this context, I mention my recent chair-free project week, where I helped a public second grade to run classes without any chairs and tables, just to let them expierence in how many ways they could actually sit. That it was a great experience for the kids - but how this would be much more difficult with adults in an office environment.

Nick adds another example: The fact that many companies have no shower facilities in their buildings – i.e. activities during the day are very difficult to integrate, unless you are ok with wearing sweaty sports apparel in a meeting. On the other side, he points to standing or adjustable desks, which allow to switch working postures multiple times a day and are socially accepted. But this is still not very common.

From 12:55 I quote another –quite ambitious-  passage from Nick's blog - that behavioral changes in the future will be administered as easily and be as effective as a course of antibiotics. Nick clarifies  - he thinks it is time to make behavioral changes work consistently on a larger scale; you should be able to expect that certain behavioral changes should lead to particular outcomes. And right now we do not have that yet. As a positive example, he mentions a diabetes prevention program in the US, which is concerned with preventing diabetes from its precursors. The program worked better than the drugs that are usually prescribed in this situation. Nick thinks that this can work in all kind of health-realted areas - that 12-16-week programs can systematically lead to a new way of life and that until now, our approaches to lifestyle changes are way too rudimentary and we are still at the beginning. But it’s all coming. He would really like to see it happen quickly - but also knows that these changes happen one little step after another, and it takes time. In his opinion, the development to tackle such changes is inevitable, and there will be a time when it takes off big time.

From 15:15 I ask Nick what he does for himself and where his priorities lie currently when it comes to fitness and health.

Nick begins with a classification of people’s attitudes towards health and how much they are willing to put into it. He describes four stages of change towards a health-oriented lifestyle: 1) people who simply lead unhealthy lives and are not willing to do anything about it 2) people who want to make changes but are not very successful at it 3) people who want to live healthy and successfully put in the effort to do so, and 4) people who lead a healthy lifestyle without much effort. He goes on to say that these groups differ in their understanding of health: The first two groups understand health mainly as losing weight, while the other two groups see health as something that allows them to do whatever they want to do. Nick has this broader understanding of health and fitness; i.e. for him it's about being able to engange in whatever activities he feels like. He tries many of the new fitness applications that he comes across in San Francisco; he is a member of Hill Running Club, whose goal is to run on top of all 48 hills of San Francisco; additionally, he allowes himself to go through various phases of activities: Last year it was a lot of tennis for him, while currently, he does a lot of weights to get stronger - and it's totally ok for him if at some point he finds something new to be passionate about.

From 18:47 I mention Nick's attempt to build kind of a general fitness assessment, which he also describes in one of his blog posts. Basically, it's a compilation of strength and agility tests, which he has adapted from their competitive sports origin (Nick calls this test battery SYNAPSES). We talk about how difficult it is to perform such standardized tests with as simple means as possible, and he admits that there could be easier ways of doing such an assessement for the general public. He will continue to experiment with these tests and definitely re-assess his progress. He mentions that such an assessment also has a social component; that it is a fun and motivating way of getting a group of friends together and follow each other’s progress. Another underlying reason for coming up with a test was to make sure that he would not go backwards with regard to health and fitness. He makes an important point here: Usually it's not like health and fitness deteriorate suddenly, over a short period of time - but rather in very small daily steps that one hardly notices. Until it’s too late, or very late. We talk about how this is not a necessary element of getting older, but that you simply must find your own way counteract this development and actually reverse it to the positive.

I thank Nick for his time and look forward to following his work at MyFitnessPal in the future.

Ich stelle Nick als einen echten Unternehmer vor – und komme gleich auf sein letztes Start-up Sessions zu sprechen. Ich erwähne, dass Sessions Venture-Capital-finanziert war – was für die eher Bootstrapping-orientierte Fitness-/Gesundheits-Branche noch nicht so üblich ist. Ich frage Nick nach der Ursprungsidee für Sessions.

Ab 1:33 Nick erzählt, dass für ihn am Anfang die Frage stand: Wie kann man Menschen helfen, aktiver zu sein und zu bleiben? Ihm war klar, dass es darum ging, Verantwortung/Rechenschaft anzubieten, aber auch Unterstützung und Anleitung. Und dass dies im Falle von Fitness am Besten über einen Coach/Personal Trainer funktioniert. Problem dabei ist nur, dass man eigentlich häufige Check-ins mit dem Coach braucht, was aber das Budget vieler Menschen einfach übersteigt. Und selbst wenn man acht Stunden pro Monat mit einem Coach trainiert, dann istdie Zeit außerhalb dieser 1:1-Sitzungen, komplett unbegleitet. D.h. die Idee war, eine umfassendere 1:1-Betreuung anzubieten, die eher einem „Realtime“-Ansatz entsprach.

Ich erwähne, dass Sessions vor einiger Zeit von MyFitnessPal (MFP) erworben wurde und bitte Nick auszuführen, worum es bei MFP geht und wie die Sessions-Vision dort weiterlebt.

Nick erklärt, dass MFP die weltweit größte Fitness-/Gesundheits-App mit über 80Millionen User. Er fügt hinzu, dass MFP vor einem Monat von Under Armour gekauft wurde, dem zweitgrößten Sportbekleidungshersteller in den USA. D.h. es ist eine große Zeit des Umbruchs und Neuerungen. Generell erlaubt MFP das Tracken von Ernährung und Sporteinheiten – und die Vision dahinter ist, aktives/gesundes Leben einfacher zu machen. Und ein Weg dafür besteht eben darin, mit einem Coach zu arbeiten. Nick sieht in der Arbeit für MFP also die Möglichkeit, diese Coaching-Erfahrung einem größeren Publikum zugänglich machen zu können.

Wir sprechen darüber, dass die Partnerschaft mit UA und MFP momentan noch den größten Impakt in den USA hat, aber ein sehr großes Potential international besteht. Nick erwähnt in diesem Zusammenhang Endomondo, ebenfalls eine Fitness-App, die von UA gekauft wurde, und die einen größeren Marktanteil in Europa hat – was die Reichweite der Arbeit von Nick und seinen Kollegen erhöht.

Ab 6:55 Ich komme auf die Hintergründe der momentanen Gesundheitskrise und Nicks Ansichten dazu. Zu der Zeit, als Sessions an den Markt ging, schrieb er in einem Blogpost, dass es wohl kaum einen anderen Bereich im Leben gibt, in dem wir kollektiv so komplett versagen wie im Bereich Fitness und Gesundheit. Ich frage Nick warum das seiner Meinung nach so ist – warum fällt uns gerade das Gesundbleiben so schwer?

Nick sagt, dass der Grundzustand des modernen Lebens per se ungesund ist. D.h. wenn man sämtliche “Grundeinstellungen“ akzeptiert, dann kommt man einfach ungesund raus. Und genau das macht es so schwer: Wenn man gesund bleiben will, dann muss man sich den Normen widersetzen, und das ist anstrengend. Er bringt es auf den Punkt: Das erste Mal sterben weit mehr Menschen an vermeidbaren, Lebensstil-basierten Erkrankungen als an Infektionskrankheiten. Die Welt macht es uns einfach sehr schwer, nicht ungesund zu leben; das fängt beim Marketing an, oder wie das öffentliche Leben strukturiert ist, wie soziale Zusammenkünfte ablaufen, welche Rolle Alkohol spielt etc. Wir sind einfach soziale Wesen, und es ist immer schwierig nicht der Masse zu folgen – auf den Drink, Kuchen oder das Steak verzichten, wenn alle anderen eins nehmen. Es ist also einfach ein sehr schwieriges Problem und darum versagen wir. Gleichzeitig hält Nick es für absolut lösbar, und nicht schwerer als einen Menschen auf den Mond fliegen zu lassen.

Ich hake bei dem Thema „soziale Verträglichkeit“ nach und stimme Nick zu, dass es eine Riesenhürde ist. Ich erwähne meine stuhl-/tisch-freies Projektwoche, in der ich eine zweite Klasse dabei begleitet habe, Unterricht komplett ohne Stühle und Tische auf dem Boden zu erleen. Dass es eine großartige Erfahrung für die Kinder war – aber das genau dies mit Erwachsenen, in Büroumgebungen, sich schon schwieriger gestaltet.

Nick fügt ein weiteres Beispiel an: Dass viele Unternehmen z.B. keine Duschmöglichkeiten bereitstellen – d.h. Aktivitäten im Tagesverlauf sind sehr schwierig, wenn man nicht gerade in verschwitzten Sportklamotten in Meetings sitzen will. Auf der anderen Seite - verstellbare Tische, mit denen man im Tagesverlauf mehrfach die Arbeitsposition verändern kann und die sehr wohl sozial akzeptierter sind. Aber auch hier – noch nicht besonders verbreitet.

Ab 12:55 Ich zitiere eine andere ambitionierte Stelle aus Nicks Blog – dass Verhaltensänderungen in der Zukunft so wirkungsvoll sein sollten wie die Gabe von Antibiotika. Nick präzisiert das – er meint, es geht darum, Verhaltensänderungen zu systematisieren; d.h. man sollte davon ausgehen können, dass bestimmte Verhaltensänderungen zu bestimmten Ergebnissen führen. Und im Moment haben wir das noch nicht. Als ein positives Beispiel erwähnt er ein Diabetes-Präventionsprogramm in den USA, das verhindern soll, dass aus Diabetes-Vorläufern echte Diabetes entsteht. Das Programm funktionierte besser als das gängige Medikament. Nick meint, dass dies in allen Gesundheitsbereichen funktionieren kann – dass 12-16-Wochen-Programme systematisch zu einer neuen Lebensweise führen können und dass wir das bisher erst viel zu rudimentär angehen, erst am Anfang stehen. Er wünscht sich, dass es schnell gehen würde – und weiß aber auch, dass solche Sachen Schritt für Schritt passieren und Zeit brauchen. Aus seiner Sicht ist es aber unvermeidlich, dass es irgendwann seine Dynamik aufnimmt.

Ab 15:15 Ich frage Nick, was er für sich tut und wo momentan seine Prioritäten liegen, wenn es um Fitness und Gesundheit geht.

Nick beginnt zunächst mit einer Klassifizierung bzgl Fitnesszustand und Aufwand, den man dafür treibt. Er beschreibt vier Phasen der Veränderung zu einem gesundheits-basierten Lebensstil: 1) Menschen, die einfach ungesund leben und auch nichts dafür tun wollen, um es zu ändern 2) Menschen, die etwas ändern wollen aber den Aufwand scheuen; 3) Menschen, die gesund leben wollen und etwas dafür tun und 4) Menschen, die ohne großen Aufwand einen gesunden Lebensstil führen. Er führt weiter aus, dass sich diese Gruppen in ihrem Verständnis von Gesundheit unterscheiden; die ersten beiden Gruppen denken dabei vorwiegend ans Abnehmen, während die anderen beiden Gruppen eine erhöhte Lebensqualität darin sehen – d.h. für sie zählt, wenn sie bestimmte Aktivitäten tun können. Nick hat dieses breite Verständnis von Gesundheit und Fitness, d.h. für ihn geht es darum, möglichst viel machen zu können. Er probiert viele der neuen Fitness-Angebote aus, die ihm in San Francisco begegnen; er ist Mitglied eines Hillrunning-Clubs, dessen Ziel es ist, alle 48 Hügel von SF zu erlaufen; außerdem erlaubt er sich, verschiedene Aktivitäten in Phasen zu durchlaufen: Letztes Jahr viel Tennis, im Moment viel Training mit Gewichten – und es ist völlig ok für ihn, wenn es dann irgendwann Zeit für etwas anderes ist, in das er sich reinstürzen kann.

Ab 18:47 Ich erwähne in dem Zusammenhang Nicks Versuch, eine Art generelles Fitness-Assessment aufzubauen. Im Grunde ist es eine Zusammenstellung von klassischen Kraft- und Agility-Tests, die dem Leistungssport entlehnt sind (Nick nennt diese Tests SYNAPSES). Wir sprechen darüber, wie schwierig es ist, solche Tests möglichst standardisiert und einfach durchzuführen, und er räumt ein, dass man das Ganze auch etwas einfacher halten kann. Er wird weiter damit experimentieren und den Test auf jeden Fall wiederholen. Er erwähnt, dass so ein Test auch eine soziale Komponente hat; dass es motivierend und toll ist, wenn man eine Gruppe von Freunden zusammenbringt und immer wieder testet bzw zwischendurch dafür trainiert. Ein Grund war für Nick auch, gesundheitlich und in der Fitness keine Rückschritte zu machen. Er spricht einen entscheidenden Punkt an: Normalerweise ist es ja nicht so, dass die Gesundheit und Fitness über einen kurzen Zeitraum schlechter wird – sondern sich sehr konstant und in sehr kleinen tagtäglichen Schritten verschlechtert. Wir sprechen darüber, dass das ja keinesfalls zum Altern gehört, sondern dass man einfach seinen eigenen Weg finden muss, diese schleichende Entwicklung abzufangen und ins Positive umzukehren.

Ich bedanke mich für Nicks Zeit und freue mich darauf, seine Arbeit bei MyFitnessPal weiter mitzuverfolgen.